腸子怎麼會漏?何謂腸漏

彙整整理/春霓、摘自/《腸漏,發炎的關鍵》(吳佳鴻著/時報出版)、圖片來源/時報出版、shutterstock

發佈於 2017年09月22日 下午16:00



腸道的黏膜,是由一層薄薄的黏膜細胞(enterocyte)構成,黏膜細胞會分泌黏液到黏膜表面,而黏膜細胞底下則是黏膜固有層(lamina propria),再往下則是黏膜下組織(submucosa)與肌肉層等。

黏膜細胞雖然只是一層薄薄的單細胞構成,卻扮演著非常重要的角色,有如身體裡一道重要的防火牆,細胞彼此之間靠著緊密連結(Tight junction)連結在一起。這層黏膜細胞不但會分泌腸道黏液,同時也會接觸到腸道管腔中的所有物質,包括我們吃進去的食物、水分、微生物、毒物、藥物,不管是對人體健康有益或有害,都會跟這層薄薄的黏膜細胞直接接觸。

因此,黏膜細胞一方面必須能夠吸收人體需要的營養素、水分、電解質;另一方面又得確保將毒物、有害微生物、過敏原、無法消化的食物大分子阻擋在外,以免進入人體,引發不當的免疫和發炎反應,危害健康。


腸道黏膜就是防火牆

我們可以這麼比喻,大多數人都有使用電腦的經驗,我們深怕電腦中毒,導致資料毀損,使得電腦當機無法運作,或者遲鈍緩慢、效率大減,所以幾乎都會安裝防毒軟體,啟動防火牆,以阻擋電腦病毒的入侵,但是當我們需要下載正常的資料檔案時,防火牆又會允許我們下載。腸道黏膜細胞這層薄薄的屏障,就像是我們身體裡的防火牆,一方面允許我們需要的營養素通過,一方面阻擋有害物質,要是防火牆的功能受到破壞,自然會影響健康。

腸道會透過免疫、神經、內分泌系統,與其他組織器官如胃、肝臟、膽囊、胰臟、中樞神經等相互溝通,如此複雜的生理機制24小時進行,並隨著外在環境(也就是腸道管腔裡的食物、微生物和毒物)而不斷調整。

正常健康的情況下,薄薄的黏膜細胞彼此間靠著緊密連結,緊緊結合在一起,形成一道防火牆,黏膜細胞負責吸收我們需要的營養,同時也阻擋有害物質的入侵。然而,一旦緊密連結這道關卡鬆脫了,防火牆屏障就會出現問題,導致功能異常,有如牆壁上原本緊緊堆疊在一起的磚頭間產生了縫隙,髒東西、壞東西就容易入侵。


緊密連結的破洞或功能異常,造成細胞間的縫隙變大,腸道通透性因而增加(Increased intestinal permeability),這就是所謂的「腸漏症」(Leaky gut syndrome)。


免疫系統的失調

由於緊密連結鬆脫了,造成細胞之間產生縫隙,讓許多有害物質可以鑽進人體內,一路進到黏膜細胞底下的黏膜固有層。黏膜固有層內有免疫細胞,一旦跟這些外來的有害物質接觸,便會針對這些入侵者啟動一系列免疫反應。

可以想像,緊密連結這道開關扮演的角色非常重要也非常複雜,它不像水泥,把磚塊彼此黏緊後就不動了;實際上,隨著外在環境不斷變動,攝取的食物、藥物、微生物、毒素等的不同,緊密連結也必須隨時不斷作出適當的動態調節與反應,以應付各種狀況,什麼時候該吸收、什麼時候又該阻擋,都經過精密的調控。

好比籃球場上的兩支隊伍,該如何防守?如何進攻?何時區域防守?何時全場緊迫盯人?都要隨時根據對手的戰術、當下比分、所剩時間、選手的狀況而作出不同的調整,並不是一招打天下。



「腸漏」已為正式病名

事實上,腸道通透性增加的現象及其與疾病之間的關聯性,並不是一個新東西,也不是最近幾年才被提出來。在1950年代,甚至更早,就有學者提出。到了1980年代,英國的Ingvar Bjarnason 醫師在權威醫學期刊《刺絡針》(The Lancet)發表文章,描述喝酒患者的腸道通透性增加,導致有毒物質進入體內造成組織的傷害。在該篇文章裡,Bjarnason 醫師把腸道通透性增加的現象,稱為「腸漏」(Leaky gut),並在文章標題使用了這個詞。換言之,「腸漏」一詞在30多年前就已正式出現,之後也有許多研究專文,探討腸道通透性對健康的影響。

但是,直到20世紀末、21世紀初之際,義大利籍學者Alessio Fasano醫師與其研究團隊才發現了調控緊密連結的分子「連蛋白」(Zonulin),並進一步說明「連蛋白」引起腸道通透性,增加造成腸漏的機制。該研究在醫學期刊《刺絡針》發表後,與腸漏相關的研究如雨後春筍般大量出現。



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